La estrecha interdependencia entre la criminalidad de las empresas transnacionales y las violaciones al Derecho Internacional de los Derechos Humanos y del Medio Ambiente: Lecciones del caso Bhopal

Autor:José Elías Esteve Moltó
Cargo:Profesor de Derecho Internacional Público de la Universitat de València
Páginas:1-38
www.reei.org
DOI: 10.17103/reei.32.01
LA ESTRECHA INTERDEPENDENCIA ENTRE LA
CRIMINALIDAD DE LAS EMPRESAS
TRANSNACIONALES Y LAS VIOLACIONES AL
DERECHO INTERNACIONAL DE LOS DERECHOS
HUMANOS Y DEL MEDIO AMBIENTE: LECCIONES
DEL CASO BHOPAL
THE CLOSE INTERDEPENDENCE BETWEEN
TRANSNATIONAL CORPORATIONS CRIMINALITY AND
HUMAN RIGHTS AND ENVIRONMENTAL
INTERNATIONAL LAW VIOLATIONS: BHOPAL CASE
LESSONS
José Elías Esteve Moltó*
Sumario: I. CONSIDERACIONES PREVIAS. II. CAUSAS Y EFECTOS DEL
DESASTRE AMB IENTAL DE LA EMPRESA UNION CARBIDE EN BHOPAL.
III. LA SAGA JUD ICIAL DEL CASO BHOPAL: LA LEGALIZACIÓN DEL
DESASTRE. IV. LA POSTERIOR VÍA DE LAS RECLAMACIONES POR DAÑOS
AMBIENTALES ANTE LA NUEVA MARAÑA EMPRESARIAL DE LA DOW
CHEMICAL: QUIEN CONTAMINA, NI PAGA, NI REPARA. V. CONCLUSIONES
RESUMEN: La saga judicial del caso Bhopal sigue sin haber ofrecido una solución digna a las víctimas de
la tragedia tras más de tres décadas de litigios. Este asunto pone de manifiesto de forma paradigmática las
graves limitaciones del derecho internacional de los derechos humanos y del medio ambiente para
controlar y exi gir respo nsabilidades a las empresa s transnacionales. Catástrofes masivas y continuadas,
como la provocada por la Union Carbide, muestran que ni los Principios Rector es sobre Empresas y
Derechos Humanos de Ruggie, ni el r etórico mantra del desarrollo sostenible pueden contribuir a atajar el
vicioso círculo de la impunidad. Es por ello que resulta necesario consensuar a nivel internacional un
tratado vinculante en la materia que pueda de forma efectiva prevenir y sancionar hechos como los de
Bhopal.
Fecha de recepción del original: 17 de junio de 2016. Fecha de aceptación de la versión final: 22 de julio
de 2016.
* Profesor Contratado Doctor de Derecho Internacional P úblico y Relaciones Internacionales, y Secretario
del Instituto de Derechos Humanos de la Universitat de València. Estudio desarro llado en el marco del
proyecto “Los nuevos desafíos del Derecho Internacional” del Ministerio de Economía e Innovación,
Redes de Excelencia DER2015-69273-REDT. El autor agradece la colaboración en esta investigación del
escritor Javier Moro, por facilitar sus contactos en Bhopal, y en especial al defensor de los derechos de las
víctimas de la catástrofe y director de la clínica Sambhavna, Satinath Sarangi “Sathyu”.
[32] REVISTA ELECTRÓNICA DE ESTUDIOS INTERNACIONALES (2016)
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DOI: 10.17103/reei.32.01
ABSTRACT: The Bhopal judicial saga has still not offered a dignified solution for victims of the tragedy
after more than three decades of litigation. This i ssue shows paradigmatically the severe limitations of
human rights and environmental international law to control and hold accountable transnational
corporations. Massive and on-going disasters like this caused by Union Carbide, show that neither the
Ruggie’s Guiding Principles on Business and Human Rights, no r the rhetorical mantra of sustain able
development can contribute to tackle the vicious circle of impunity. That is why it is necessary to reach a
consensus in order to stablish a binding international treaty on the subject tha t can effectively prevent
and punish acts such as those committed in Bhopal.
PALABRAS CLAVE: Empresas transnacionales, derechos humanos, derecho internacio nal del medio
ambiente, Bhopal, India, Union Carbide, Dow Chemical.
KEY WORDS: Transnational corporations, human rights, international environmental law, Bhopal, India,
Union Carbide, Dow Chemical.
I. CONSIDERACIONES PREVIAS
Tras un interminable periplo judicial de procesos civiles y penales ante distintos
tribunales de los Estados Unidos y de la Unión India, las víctimas de la catástrofe de
Bhopal siguen en la actualidad sin haber encontrado la reparación exigida. Precisamente
el pasado 24 de mayo de 2016, el Tribunal de Apelaciones del Segundo Circuito de
Nueva York eximía de toda responsabilidad a la Union Carbide por las muertes y daños
ambientales ocasionados por la masiva contaminación de las aguas del área afectada por
la tragedia
1
. Siendo así el caso Bhopal muestra de forma diáfana las graves limitaciones
del derecho internacional (y nacional) de los derechos humanos y del medio ambiente
cuando se trata de exigir responsabilidades a una empresa transnacional por accidentes
industriales catastróficos
2
.
Tres décadas después del escape de gas tóxico, los efectos continúan siendo
devastadores. Al balance de más de 25.000 muertes ocasionadas por el gas tóxico y más
de medio millón de pacientes con graves enfermedades, se suma una peligrosa polución
que sigue desprendiéndose de los restos de la factoría afectando al suelo y a los
acuíferos de las zonas aledañas. Y mientras tanto la corporación transnacional
contaminante, ni paga, ni repara los daños humanos y ambientales ocasionados.
Esta saga judicial muestra cómo a los demandantes en este tipo de pleitos se les exige
pasar por un tortuoso y gravoso laberinto judicial repleto de obstáculos jurídicos: un test
de razonabilidad para probar la conveniencia del foro, la imposibilidad de levantar el
velo para señalar la responsabilidad del entramado empresarial, traer a colación
1
United States Co urt Of Appeals for the Second Circuit, Summary Order, Sahu, et al. v. Un ion Carbide
Corp., et al., 24 mayo 2016, 14-3087-CV, disponible en
https://www.earthrights.org/sites/default/files/documents/sahu_appeal_2016_decision14 -3087.pdf.
2
JUSTE RUIZ, J. & SCOVAZZI, T. (coord..), La práctica internacional en materia de responsabilidad
por accidentes industriales catastróficos, Tirant Lo Blanch, Valencia, 2005. Véase especialmente el
capítulo que dedica el Profesor Scovazzi a Bhopal, pp. 95-112.
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derechos humanos y ambientales sin efecto alguno, y en definitiva, litigar contra
personas jurídicas, gobiernos corruptos y altos tribunales que debieran velar por sus
intereses. Esta enmarañada trama judicial supone una re-victimización y una
continuidad del desastre, que no solo no cura las heridas de la catástrofe, sino que las
emponzoña y las hace más profundas. Es por ello que al margen de la necesaria
inversión de la carga de la prueba en este tipo de litigios, debieran gobiernos e incluso
tribunales pasar también por un test de legitimidad” por el cual debiera acreditarse si el
Estado de Derecho ha cumplido o no su misión principal. Esto es, proteger los intereses
de sus ciudadanos, base legitimadora del contrato social por el cual al Estado se le
reviste de un poder que debiera ser empleado para proteger a quienes en última
instancia ostenta la soberanía. En cambio, la realidad manifiesta que este tipo de
unequal legal battles
3
preservan a ultranza el mantenimiento de las fuerzas
dominantes de las empresas transnacionales.
Lamentablemente las predicciones de juristas especialistas del sistema legal indio se han
hecho realidad. Desde los inicios del caso no dudaron en acusar a sus tribunales de
serve those who benefit from delay and non-implementation of legal norms, that is,
parties who are in already in possession or satisfied with the status quo
4
. Crítica
apreciación que podría extrapolarse a otros sistemas judiciales nacionales, visto lo
acontecido en Estados Unidos con el caso Kiobel
5
, o en España o Bélgica con las
restricciones a la justicia universal.
Con ello la estrategia de la Union Carbide y de las empresas transnacionales ha
prevalecido: conservar el control de las filiales pero en caso de exigencia de
responsabilidades, desligar la empresa matriz de las decisiones y actuaciones de la
subsidiaria. Esto es, bajo ese desmedido encubrimiento del velo
6
se pretende
abiertamente optimizar beneficios a bajo coste, externalizando precariedad de derechos
y riesgos ambientales sin asumir responsabilidad legal alguna. Precisamente esta fue
una de las cuestiones que desde distintos sectores de asociaciones de derechos humanos
se le exigió al Representante Especial del Secretario General , John Ruggie, para que
quedara incluida en sus Principios
7
. Y como es bien sabido, ese nexo de conexión entre
3
PIGRAU SOLÉ, A., “The Texaco-Chevron case in Ecuador: law and justice in the age of glob alization”,
Revista Catalana de Dret Ambiental, vol. V, 1, 2014, pp. 1-43, disponible en
http://www.rcda.cat/index.php/rcda/article/view/491
4
GALANTER, M, “Law’s elusive promise: learning from Bhopal”, en LIKOSKY , M., (ed.),
Transnational le gal pro cesses. Globalisation and p ower d isparities, ed. B utterwoths, Lond res, 2002, pp.
172-185, p. 180.
5
Véase la evolución post-Kiobel que debiera afectar positivamente al proceso aún abierto en los Estados
Unidos a través del Alient Claims Tort Act (ACTA) según la la nueva interpretación jurisprudencial de
los tribunales norteamericanos, MARULLO, M.C. & ZAMORA CABOT, F.J., “Transnational Human
Rights litigations. Kiobel’s touch and concern: a test under construction”, Papeles El Tiempo de los
derechos nº 1, 2016, disponible en https://redtiempodelosderechos.files.wordpress.com/2015/01/wp-1-
16.pdf.
6
SCOVAZZI, T., “Gli incidente industriali e il ‘velo’ delle cosietà transnazionali’, en L'unificazione del
diritto internazionale privato e processuale : studi in memoria di Mario Giulian o, CEDAM, Padova,
1989, pp. 839-867.
7
Comentario General nº 19 de 4 de febrero de 2008, CESCR, E/C.12/GC/19, párrafo 54: “ States parties
should extraterritorially protect the right to social secu rity by preventing their own citizens and nationa l

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